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Blog de Terapia Metabólica

EDITANDO GENES

Delirios de nobleza, eugenesia y otros mitos biológicos.

octubre 24, 2018

Una nueva herramienta de edición genética llamada CRISPR/Cas9, permitirá esencialmente diseñar a voluntad organismos animales o humanos. Este súbito avance ha renovado nuestra preocupación ética con la manipulación del genoma para fines utilitarios inmediatos o bien para fines eugenésicos a largo plazo (es decir, el “mejoramiento de la raza”). Proveniente del sistema defensivo antiviral de las bacterias, esta secuencia repetitiva de cortos fragmentos de ADN se parece al tipo de frase poética denominada palíndromo, y de ahí su nombre: Clustered Regularly Interspaced Short Palindromic Repeats. Introduciendo este complejo en una célula, es posible cortar su secuencia de ADN en cualquier lugar específico, extirpando ciertos genes y o incorporándole otros nuevos. Mas allá del obvio atractivo que tiene la técnica del CRISPR/Cas9 para la probable resolución de algunas enfermedades genéticas, lo preocupante es que puede ser usado para insertar modificaciones concretas de múltiples genes en células germinales -aquellas que pueden crear un ser humano completo- permitiendo fabricar, en esencia, un bebé de catálogo. Es aquí donde la sombra de la eugenesia reaparece nuevamente.

Basada en una concepción científicamente infundada sobre un rol determinante y absoluto de la herencia genética en nuestra inteligencia, salud y armonía corporal, la idea de limitar la propagación de genotipos supuestamente defectuosos y estimular la propagación de genotipos virtuosos no es nada nueva. Desde la propuesta de Sócrates de fabricar una raza de guardianes para el Estado ateniense, o la división en castas en India, hasta el intento hitleriano de purgar la raza Aria de toda influencia impura... la eugenesia ha rondado la civilización humana desde hace milenios. Ya en la era moderna, fue Francis Galton quien propugnó la opinión de que la belleza física, el atleticismo, la inteligencia y las virtudes morales (rasgos que se suponían estrictamente determinados por la herencia genética del individuo) podían multiplicarse en la Humanidad futura por medio de una cuidadosa reproducción selectiva. Promover la reproducción de las personas “evidentemente” superiores, impidiendo al mismo tiempo que los débiles mentales, degenerados, depravados y discapacitados de toda clase engendraran descendencia, parecía ser el camino. Los defensores de la idea de purificar el paquete genético de nuestra especie tenían la convicción de que esterilizando a los defectuosos, y animando la reproducción intensiva de los sanos-virtuosos, podía mejorarse física y moralmente al genero humano.

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El mito de la superioridad genética, fundamentación biológica del fascismo.

En los Estados Unidos, hacia 1890, las autoridades del estado de Indiana sostenían que la criminalidad, la inmoralidad, el retraso mental y la depauperación física eran estrictamente hereditarios. Basados en las nociones de Galton, cuyo pedigree científico más sobresaliente consistía en ser primo segundo de Charles Darwin, distintos intelectuales y políticos estadounidenses promovieron una cultura eugenésica a principios del siglo XX. Fue también Galton, quien acuñó el término eugenesia (construido con las voces griegas εὖ, bueno y γένος, género), el que inauguró el debate entre naturaleza y crianza. Varias leyes fueron aprobadas basadas en esta creencia. En 1907, el Gobernador Frank Hanly aprobó una ley que hacía mandatoria la esterilización para individuos bajo la custodia del estado considerados deficientes y por tanto potenciales replicadores de sus defectos por medio de la paternidad. En Octubre de 1927, la corte del estado de Virginia ordenó la esterilización por castración quirúrgica de Carrie Elizabeth Buck, considerada promiscua y débil mental, cuya reproducción expandiría sus indeseables rasgos genéticos en la comunidad. El juez Oliver Wendell Holmes rubricó la infame frase: “Tres generaciones de imbéciles son más que suficientes”.

Atribuir las virtudes del individuo a su mera dotación genética, dejando absolutamente afuera las influencias ambientales y sus propios esfuerzos formativos, condujeron a una racionalización del fascismo. Los principales ideólogos del Partido Nacional Socialista Alemán (National-Sozialistische Deutsche Arbeiter Partei), coloquialmente abreviado Partido Nazi, tomaron de inmediato la noción del mejoramiento eugénico como fundamentación racional para la creación de una raza superior y pura, procediendo al exterminio sistemático de las personas con discapacidades de todo tipo. Pronto, comunidades y grupos étnicos considerados también inferiores -sin ningún fundamento científico- fueron igualmente sometidos a la política de control genético. Para 1934, en la Alemania nazi se esterilizaba quirúrgicamente a más de cuatro mil personas discapacitadas y/o "racialmente inferiores" cada mes.

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Fig.1 En la Alemania hitleriana, unos centros especiales de reproducción selectiva llamados LEBENSBORN (“la fuente de la vida”) intentaban fabricar niños  racialmente perfectos apareando de modo extramarital a hombres y mujeres cuidadosamente seleccionados. La eugenesia es una doctrina intervencionista basada en la premisa de que la inteligencia, la fuerza, la belleza, la nobleza de carácter, etc. están estrictamente determinados por la herencia genética. Intenta así mejorar los atributos genéticos de la raza humana por medio de una reproducción selectiva, bloqueando la reprodución de las personas que califica como defectuosas y estimulando la multiplicación de aquellas otras que juzga óptimas. Una de las mas serias críticas que se le ha hecho a la eugenesia es su susceptibilidad para el abuso por parte del poder dominante (que es quien decide el criterio de selección de las cualidades deseables). En muchos casos se ha tratado de violaciones directas de los derechos humanos -concretamente, del derecho a la reproducción-, al tiempo que se teme que este tipo de prácticas terminen empujando al género humano hacia una depresión endogámica, resultante de la pérdida de heterosis o vigor híbrido y de la tan necesaria diversidad genética.

 

Determinismo génico, mejoramiento humano y bebés de diseño.

Los ecos de la eugenesia resuenan aun hoy entre las naciones de occidente. En EEUU, cada vez que se realizan pruebas de translucencia nucal para el diagnóstico intrauterino del Síndrome de Down, si esta es positiva, la institución ofrece a los progenitores la opción de terminar el embarazo de inmediato. Es posible considerar esta intervención como un acto humanitario que protege a ese ser y a sus padres de una vida de padecimientos… o bien es, por el contrario, como una visita de regreso a la purga de la sociedad humana de aquellos individuos con un genoma averiado o subnormal. Algunos consideran diferente esta situación desde el punto de vista de la libertad de opción: los padres tienen la posibilidad de elegir si continúan o no el embarazo y ninguna autoridad los fuerza a ello. Por el contrario, la eugenesia Galtoniana estricta, simplemente diría que el embrión defectuoso no podrá ser nunca un ciudadano adecuado.

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Fig.2 La pesadilla de una sociedad eugenésica -regida por estrictos controles genéticos y vigilada por una clase dominante- ha desvelado a muchos intelectuales en las ultimas décadas. El film GATTACA (siglas que recuerdan las cuatro bases de que consta el ADN: Guanina, Adenina, Timina, Citosina) describe un escenario así. Otro mito recurrente de la cultura occidental ha sido diseño de un supersoldado indestructible, una especie de guerrero superior, por medio de la ingeniería genética y un entrenamiento especial, reflejado en la ficción cinematográfica Soldado Universal.

Se ha reportado que cuatro laboratorios norteamericanos, así como otros en China y el Reino Unido tienen planes de aplicar la tecnología CRISPR en embriones humanos. Muchos investigadores (incluyendo la co-inventora del CRISPR) han llamado a una moratoria sobre la aplicación de dicha herramienta en embriones humanos. A pesar de todo, parece que la amplia distribución del conocimiento sobre biología molecular, y el costo descendente de la tecnología de edición genética virtualmente asegura que tarde o temprano la sociedad humana se choque de narices con este dilema ético una vez mas.

Ernesto Prieto Gratacós

Laboratorio de Terapia Metabólica, Buenos Aires

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REFERENCIAS:

# Turda, Marius (2010). "Race, Science and Eugenics in the Twentieth Century". In Bashford, Alison; Levine, Philippa. The Oxford Handbook of the History of Eugenics. Oxford University Press

Snyder B (21 August 2014). "New technique accelerates genome editing process"research news @ Vanderbilt. Nashville, Tennessee: Vanderbilt University.

Regalado A (March 5, 2015). "Engineering the Perfect Baby"MIT Technology Review.