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Blog de Terapia Metabólica

LAS INMORTALES CÉLULAS HeLa

Investigación, cáncer y el derecho a elegir.

noviembre 16, 2018

La mayoría de las investigaciones in vitro sobre cáncer humano de las últimas décadas se ha hecho con las células HeLa. Estas agresivas células se reproducen sin cesar y tienen una extraordinaria resistencia a las adversas condiciones de cultivo en el laboratorio. La famosa línea celular HeLa, obtenida originalmente en Febrero de 1951 de la paciente Henrietta Lacks, quien murió en Octubre de ese mismo año por su cáncer de cuello de útero, resultó ser tremendamente prolífica y duradera, siendo empleada desde entonces sin autorización de Henrietta en miles de ensayos experimentales. 

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Figs.1-3  Imágenes de un cultivo de células HeLa con una proteína fluorescente que destaca diferentes aspectos del citoesqueleto. Más de 2000 monografías científicas utilizando células HeLa fueron publicadas tan solo en 2017, y la familia Lacks a consentido finalmente para ello.

La señora Lacks fue una afroamericana pobre, y el tratamiento empleado fue la radioterapia, en la forma de exposición al radium. En Octubre de 1951, tras muchas sesiones de radioterapia que dejaron extensas quemaduras en su cuerpo, Henrietta finalmente falleció. Las muestras de tejido que le habían sido extraídas originalmente, quedaron bajo observación en el laboratorio del hospital. Por aquellos años los científicos no habían logrado mantener con vida en el laboratorio cultivos de células humanas en las que realizar experimentos. A pesar de haber probado con diferentes medios de cultivo (el “caldo” que contiene los nutrientes necesarios) las células humanas extraídas de pacientes morían rápidamente. George Gey, por esa época jefe de la división de cultivos de tejidos del hospital John Hopkins invento un ingenioso método -un cilindro rotatorio que agita acompasadamente los tubos de ensayo (el roller-tube)- en que los tejidos celulares cultivados de la paciente sí sobrevivieron.

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Figs.2 El doctor George Gey y su colaboradoras propiciaron el cultivo exitoso de las células cancerosas de Henrietta Lacks (tercera foto), gracias a un sencillo e ingenioso aparato (el roller tube-drum). Sin embargo, nunca habían pedido el consentimiento de la paciente al tomar muestras de su tumor. Se estima que mas de 10,000 patentes se crearon a partir de estos cultivos, y que se han producido unas 40 toneladas de células HeLa.

Estas células proliferan anormalmente rápido –incluso en comparación con otras células cancerosas. Se ha determinado que poseen una versión activa de la enzima nuclear telomerasa, la cual previene el progresivo acortamiento de los telómeros con cada división celular implicados en la senescencia y la apoptosis. Es precisamente gracias a esta peculiaridad que la cepa HeLa escapa a la constricción del límite de Hayflick, permaneciendo desde su original extracción como una línea celular inmortal.  

Ernesto Prieto Gratacós

Laboratorio de Terapia Metabólica, Buenos Aires

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REFERENCIAS:

The Immortal Life of Henrietta Lacks.    Crown/Random House ISBN 978-1-4000-5217-2